Περίπου ένας στους τρεις Αμερικανούς θα έχει τουλάχιστον μία διαταραχή άγχους κατά τη διάρκεια της ζωής τους. Αν κοιτάξουμε μόνο τις γυναίκες, ο αριθμός είναι ακόμα μεγαλύτερος – περίπου το 40%.

Τι είναι να είσαι γυναίκα που κάνει τις γυναίκες πιο ευάλωτες στο άγχος; Είναι οι γυναίκες που γεννιούνται ανήσυχοι, ή είμαστε ανυψωμένοι για να είμαστε έτσι?

Υπάρχουν κάποιες ενδείξεις ότι τα κυμαινόμενα επίπεδα οιστρογόνων των γυναικών μπορούν να προκαλέσουν άγχος. Αλλά οι διαφορές στην ανατροφή μπορεί να είναι ακόμα πιο επιρροή. Οι άνθρωποι -ιδίως οι γονείς- ανταποκρίνονται στους φόβους των παιδιών με διαφορετικούς τρόπους ανάλογα με το φύλο. Όταν τα κορίτσια ανησυχούν, οι ενήλικες είναι πιο πιθανό να προστατεύσουν και να τους επιτρέψουν να αποφύγουν τρομακτικές καταστάσεις. Τα παιδιά λένε να το πιπιλίζουν. “Υπάρχει μια υπόθεση ότι τα αγόρια πρέπει να είναι θαρραλέα και να αντιμετωπίζουν τους φόβους τους. Με τα κορίτσια επιτρέπουμε αυτή την απροθυμία ή αποφυγή καταστάσεων”, λέει η Carmen McLean, επίκουρη καθηγήτρια ψυχολογίας στην ψυχιατρική στο Πανεπιστήμιο της Πενσυλβάνια. Αλλά αυτή η προστασία, λέει, έχει διαρκείς συνέπειες. “Διδάσκεις το κορίτσι,” Αν αισθάνομαι λίγο νευρικός, αυτό σημαίνει ότι δεν πρέπει να κάνω κάτι “. Ένα αγόρι μαθαίνει, «Αν νιώθω έτσι, θα πρέπει να ενεργήσω ούτως ή άλλως». Μαθαίνει, «μπορώ να το κάνω και το άγχος μου πέφτει». Αυτός αισθάνεται πιο σίγουρος και έχει μεγαλύτερη αποτελεσματικότητα. Ένα μικρό κορίτσι δεν μαθαίνει αυτό το μάθημα. ”

Ένα μεγάλο κομμάτι αποθαρρυντικής έρευνας δείχνει πόσα αγόρια ενθαρρύνονται να είναι ανεξάρτητα και γενναία, ενώ τα κορίτσια αποθαρρύνονται από την ίδια συμπεριφορά. Οι γονείς έχουν βρεθεί να ελέγχουν περισσότερο τις κόρες παρά με τους γιους – και ο έλεγχος της γονιμότητας συνδέεται με μεγαλύτερο κίνδυνο διαταραχών άγχους στα παιδιά. Σε μια μελέτη του Πανεπιστημίου της Καλιφόρνια, Berkeley, οι ερευνητές βιντεοσκοποίησαν δεκαπέντε λεπτά αλληλεπιδράσεις μητέρων και πατέρων με τα παιδιά τους που προσχώρησαν στην προσχολική ηλικία. Οι οικογένειες κλήθηκαν να “δημιουργήσουν έναν κόσμο” από ένα δίσκο άμμου και μικρά παιχνίδια. Όταν τα αγόρια ισχυρίστηκαν, για παράδειγμα, λέγοντας στους γονείς τους πού να βάλουν ένα παιχνίδι, οι γονείς πιθανόν να τους επαινούν. Όταν τα κορίτσια ήταν διεκδικητικά, οι γονείς είχαν περισσότερες πιθανότητες να διακόψουν, να μιλήσουν ή να τα αγνοήσουν. Αυτό δίνει στα κορίτσια το μήνυμα ότι δεν έχουν τον έλεγχο του περιβάλλοντος τους. Και το συναίσθημα εκτός ελέγχου είναι μια βασική πίστη ανάμεσα στους άγχους.

Όταν τα κορίτσια ανησυχούν, οι ενήλικες είναι πιο πιθανό να προστατεύσουν και να τους επιτρέψουν να αποφύγουν τρομακτικές καταστάσεις.

Η Barbara Morrongiello, καθηγήτρια ψυχολογίας στο Πανεπιστήμιο Guelph, διεξήγαγε μια συναρπαστική σειρά μελετών που εξετάζουν πώς αλληλεπιδρά το γονιμοποίηση με το φύλο και επηρεάζουν τις συμπεριφορές των παιδιών που παίρνουν κινδύνους. Όταν η Morrongiello ήταν σε άδεια μητρότητας στις αρχές της δεκαετίας του 1990, αφού γεννήθηκε ο γηραιότερος γιος της, πέρασε πολύ χρόνο σε παιδικές χαρές και διαπίστωσε τεράστιες διαφορές σε ό, τι ενθαρρύνθηκαν να κάνουν τα αγόρια και τα κορίτσια – και όχι να το κάνουν. “Είδα πολύ περισσότερο την ενθάρρυνση [που εκφράζεται] στα αγόρια και την προσοχή στα κορίτσια”, λέει. Ο Morrongiello είχε την υπομονή ότι αυτά τα διαφορετικά μηνύματα μπορεί να συμβάλλουν σε υψηλά ποσοστά τραυματισμού για τα αγόρια: Μετά την ηλικία δύο, τα αγόρια έχουν δύο έως τέσσερις φορές περισσότερους τραυματισμούς από τα κορίτσια.

Αν και η Morrongiello δεν είναι ερευνητής άγχους, τα ευρήματά της μπορεί να είναι κρίσιμα για την κατανόηση της ανισότητας των φύλων στα ποσοστά των διαταραχών άγχους. Η Morrongiello και η συνάδελφός της Theresa Dawber διενήργησαν μια μελέτη που παρακολούθησε σαράντα οκτώ σύνολα γονιών και νήπια σε παιδική χαρά. Οι γονείς και τα παιδιά έπαιξαν για πρώτη φορά ελεύθερα σε μια διαφάνεια, κούνιες και γυμναστήριο ζούγκλας για δέκα λεπτά. Στη συνέχεια, οι ενήλικες είχαν την εντολή να διδάξουν στα παιδιά τους πώς να γλιστρήσουν κάτω από έναν πόλο παρόμοιο με αυτό που θα δείτε σε ένα πυροσβεστικό σταθμό.

Τόσο τα αγόρια όσο και τα κορίτσια ήταν εξίσου εξειδικευμένα στην πλοήγηση στον εξοπλισμό παιδικής χαράς. Παρόλα αυτά, οι γονείς συχνά προειδοποιούσαν τα κορίτσια για την ασφάλεια και τον κίνδυνο τραυματισμού, ενώ τείνουν να ενθαρρύνουν την ανεξαρτησία των αγοριών. Είχαν επίσης περισσότερες πιθανότητες να βοηθήσουν σωματικά τα κορίτσια, ακόμη και όταν τα κορίτσια δεν ζητούσαν βοήθεια. Για παράδειγμα, οι γονείς βοήθησαν αυθόρμητα τα κορίτσια κατά τη διάρκεια του 67% των προσπαθειών τους να γλιστρήσουν κάτω από τον πόλο. Αντίθετα, βοήθησαν φυσικά τα αγόρια μόνο το 17% του χρόνου. Απίστευτα, ακόμη και όταν τα αγόρια ζήτησαν βοήθεια, οι γονείς συχνά αρχικά αρνήθηκαν τα αιτήματά τους και τους προέτρεψαν να δοκιμάσουν και πάλι μόνοι τους. Οι γονείς ήταν τόσο απασχολημένοι με τους γιους τους ότι πολλά αγόρια έπεσαν από τον πόλο και στο έδαφος. Ενώ οι ενέργειες αυτές μπορούν να προστατεύσουν τα κορίτσια από σωματικές βλάβες, θα μπορούσαν επίσης να ενσταλάξουν τα συναισθήματα ευαισθησίας.

Το να αισθάνεσαι ευάλωτο και να πιστεύεις ότι ο κόσμος είναι ένα επικίνδυνο μέρος είναι κοινή πεποίθηση του ανήσυχου νου. Εάν θέλουμε να αντιμετωπίσουμε τα ποσοστά αγχώδους διαταραχής μεταξύ των γυναικών, πρέπει να αυξήσουμε τις προσπάθειές μας για την αύξηση των γενναίων κοριτσιών.

Προσαρμοσμένη από την άκρη: ένα ταξίδι μέσω άγχους από τον Andrea Petersen. Copyright © 2017 από τον συγγραφέα και ανατυπώθηκε με την άδεια του Crown, ένα αποτύπωμα του Penguin Random House LLC.